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AT&T收购时代华纳通过反垄断审查 有线运营商日益管道化

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文/李书航

来源:航通社(ID:lifeissohappy)

微博:@lishuhang

从 AOL 和时代华纳,到 AT&T 和时代华纳,对于英语不是母语的中国读者而言,这两个A打头的名字实在是非常容易弄混。

距离上一次“世纪并购”快20年之后,又是时代华纳激发了美国政府和业界关于垄断与否的讨论。不过,非常有意思的是,上次跟时代华纳合并的AOL,已经基本走进了历史的尘埃。

科技业界风云变幻,几年便可发生翻天覆地的改变。在这个时候,两家业务上下游的跨行业巨头合并,似乎并不像是当年洛克菲勒们搞的那样,让市场其他经营者无路可走。超大型的并购反而像是一阵风一朵云,聚得快,散得也快。

此时,不管是判断大型合并是否构成垄断,还是判断行业领先公司的体量是否到了垄断的程度,都比以前更困难了。

时隔20年的又一次“世纪并购”

赶在合并案的最后期限6月21日之前,美国哥伦比亚特区联邦法院法官Richard Leon否决了司法部的指控,宣布放行AT&T以850亿美元收购时代华纳的交易。

美国电话电报公司 AT&T 是美国大型电信运营商之一,2015年,其收购美国最大有线电视运营商DirectTV的请求获批。至于时代华纳则拥有包括华纳兄弟(Warner Bros)、HBO、CNN等大型媒体品牌。

美国司法部认为这笔交易将构成不公平竞争。具体地说,时代华纳的剧集和电视节目,可能会针对AT&T/DirecTV渠道降价,或者DirecTV针对其它平台节目的入住请求涨价,从而有损消费者利益、抑制行业创新。

政府估计,如果AT&T收购时代华纳,对Spectrum等更小的有线电视运营商而言,其成本一年将增加5.8亿美元。然而,判决指出司法部上述指控的证据不足。

在法官颁下判决后,也即时严肃提醒司法部,该交易自2016年10月以来一直等待有关部门批准,已经拖延了一年半时间。如果在21日的最后期限之前无法完成交易,AT&T必须支付5亿美元的分手费,将对两家公司造成“无法弥补”的伤害。

留给特朗普和美国司法部“展现真正的技术”的时候不多了,而很大概率他们来不及提出反制措施,有关收购将在一周内完成。

若最终收购成功,此案将会是全球电讯、传媒及娱乐业界第4大收购案,同时是所有行业的第12大收购案。

美国司法部动机或许不单纯

针对本次收购受到司法部掣肘,AT&T首席财务官曾表示:“AT&T对时代华纳的收购属于垂直整合,是跨行业的,美国政府已有40多年未干预过垂直整合类收购事件。”

城头变幻大王旗,铁打的传统内容提供商,流水的新兴行业颠覆者。即使世纪之交的弄潮儿们活过了2000年的.com泡沫,幸存至今的也不多,更常见的是大厦崩塌的惨剧。

雅虎改名“阿里他爸”(Altaba),又和AOL合并为Oath,苟延残喘一年左右,被古典电信运营商Verizon买了。随后几年,所谓“Web2.0”时代的弄潮儿Digg和StumbleUpon都相继停止了本来的业务,经营权几度易手。

明明当初和时代华纳合并时候的AOL,扮演的就是今天和时代华纳合并的AT&T一样的角色,为什么川普和美国司法部会选择性忘记过去,继续精神紧张呢?

一个偏阴谋论的想法是川普要“公报私仇”。他竞选总统时提到当时仍在洽谈中的合并案,认为时代华纳及旗下特纳等电视网的节目,将会在AT&T的宽带和点播服务中优先或优惠捆绑播放,让其他几家的节目缺少竞争力。

此后,特朗普更是针对性的说,时代华纳要想顺利通过反垄断审查,就得把旗下的特纳广播公司——主要是把他认为的“Fake News”大本营CNN剥离出来。

这听起来并不像是一个特别有说服力的垄断指控,从这个角度看,法院驳回司法部的指控,似乎也变得可以理解了。

敌人换了,打仗的方式也变了

不过,我们还能找到更多理由,来支持美国法院驳回司法部指控的这一判决。

如果市场上只有AT&T、Verizon、Sprint这样的传统电信运营商,以及DirecTV、康卡斯特(Comcast)这样的传统有线运营商,而且数量只有少数几家,那么确实可能发生司法部所讲的情形——各家与不同的制片公司结盟,导致在这个平台上,就收看不到那个平台的节目,造成以邻为壑的局面。

即便如此,也不是没有办法解决。像是现在香港的电视节目供应商只有三家(无线、有线和Now),三家都各有自己的收费电视服务,但是对于其他家拥有的免费电视节目,还是尽了互相授权和传输的义务。

最重要的是,现在不管是对时代华纳这样的节目制造商,还是对AT&T这样的网络运营商来说,最大的敌人已经并不是肉眼可见的同行,而是谷歌、Facebook以及Netflix这样复合型的渠道+内容综合体。

而更进一步的来讲,他们根本上的对手则包括非长片的短视频、图文、游戏等任何形式的能占据用户时间和心智的产品。这已经是中国读者完全能理解的故事了。

不用看几年以后,只要看现在就会发现,一些原来是广播电台,甚至纸媒的机构媒体,都已经开始涉足视频内容的制作,包括新闻节目,美食、旅游、时尚等资讯类节目,也有综艺和剧集。

不同的内容持份者,在互相交叉渗透的过程当中彼此融合,传播介质的分界线逐渐模糊。

CNN在几年前购买了专门的体育评论网站Bleacher Report,并且将网络评论员送到了CNN早间节目《New Day》的主播台上。NBC的母公司康卡斯特则控股科技博客Recode,并且将总编Kara Swisher等人提拔为新闻节目当中的科技评论员。

在这些非常规的对手出现之后,内容制作者掌握自己渠道,控制内容分发主动权的心思,已经十分迫切。

像ESPN、CBS体育这样的老牌体育频道,就不得不走了部分免费的道路,将新闻简讯和评论类节目开放,而重点推介有版权的整场比赛付费直播和点播,上线自己的流媒体服务。迪士尼也停止了几年前和Netflix签署的转播协议,计划开通自己的流媒体网站。

即使后面出现更多合并,也没关系

AT&T和时代华纳的并购一旦完成,新公司市值将达到约2750亿美元。

《华尔街日报》引述瑞银(UBS)分析师 John Hodulik,认为此案的裁定作为一个风向标,将对电视、通讯和媒体类公司产生深远的影响,鼓励潜在的合并案进一步上演。

市场调研公司GBH Insights分析师Dan Ives认为:“对于AT&T和时代华纳而言,这是一场重大胜利。这一判决结果将在未来几十年里对电信、媒体和科技行业产生广泛影响。”

已经有其他我们都知道的大型传媒公司,正排队准备合并。现在属于默多克的21世纪福克斯公司正被迪士尼和康卡斯特竞购,双方出价各为520亿美元和600亿美元。

哥伦比亚广播公司(CBS)则准备与当年“分手”的维亚康姆(Viacom)重新合并,而Verizon同时对CBS有并购意向。更有消息称T-Mobile和Sprint也可能会合并。

我现在还保留着本科课本《新闻学概论》,里面仍然是“六大国际媒体集团”的说法。恐怕近十几年内,这部分内容将会被完全改写。

美国法院放行AT&T和时代华纳交易的举动,无疑等于说明了这类交易即使短期创造的金额再可怕,也依然属于AT&T所谓垂直行业整合的范畴。

而这样的传统渠道和传统内容制造商的搭配,显然免去了内容制造商迟早都要做的自建渠道,也说明有线运营商日益“管道化”,地位日益下降到和一家单纯的互联网公司无异的事实。

这也就是法院判决认为,运营商和媒体公司合并造成的影响远小于司法部预估的一个重要原因。但这种结局,也比抗拒改变的Blockbuster直接被Netflix干掉要好得多。

更何况,美国这边放行只是第一步,这些合并完的巨头们后面恐怕也躲不过“包租婆”欧盟的一串调查。

相比中美都有的注重并购案的事前反垄断调查,甚至以此作为施加政治影响力的工具的情形,欧盟的反垄断调查直接针对任何现有公司进行,而且罚款数额连年刷新记录。

航通社曾在欧盟GDPR隐私法案生效时评论说:“欧洲人民虽然没有创造出太多信息科技跨国公司,但是在信息立法、执法方面的成就,可真是领先世界,无人匹敌。”

总之,现在对通信和电视业界而言,即使后面出现更多的“世纪合并”也没关系,因为更大的好戏还在后头。

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